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Die Hauptaufgabe der Geo- und Klimaforschung besteht heute darin, die Erde als ganzheitliches System zu verstehen. Um die Forschungen auf diesem Gebiet weiter voranzutreiben, wurden die beiden Satelliten GRACE (Gravity Recovery And Climate Experiment) entwickelt.

Astrium_-_Grace_5
Die je 480 Kilogramm schweren Zwillingssatelliten umrunden die Erde in einem Abstand von 220 km zueinander.

Das Satellitenpaar GRACE ist ein Gemeinschaftsprojekt der amerikanischen Weltraumbehörde NASA und des Deutschen Zentrums für Luft- und Raumfahrt (DLR). Die NASA hat Grace als zweite Mission ihres Earth System Science Pathfinder Projektes (ESSP) ausgewählt. Die beiden baugleichen Satelliten, die am 17. März 2002 mit einer Rockot-Rakete gestartet wurden und nur jeweils 480 kg wiegen, sollen fünf Jahre die Erde umkreisen. Sie umrunden die Erde in einem Abstand von 220 km zueinander. Da sich dieser Abstand unter dem Einfluss der Erdgravitation verändert, lässt sich die entsprechende Distanz durch eine Mikrowellenverbindung zwischen den beiden Satelliten konstant bis auf einige tausend Millimeter bestimmen und somit das Schwerefeld unseres Planeten mit bisher unerreichter Genauigkeit vermessen. Erstmals konnten geringfügige Veränderungen im Schwerefeld erfasst werden, die von umwälzendem Magma im Erdinneren oder auch von schmelzenden Gletschern oder sich verlagernden Meeresströmungen herrühren.

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85 Minuten, 38 Sekunden nach dem Start in Plesetsk wurden die zwei Satelliten in die Erdumlaufbahn geschickt.

Die GRACE-Satelliten stehen in der Nachfolge der Vorgängermission Champ, die im Jahr 2000 gestartet wurde. Sie basieren auf dem von Astrium entwickelten Flexbus-Konzept, das eine äusserst kostengünstige und schnelle Fertigung der Satelliten ermöglicht.

Grafik

Einsatz von Grace 4 bis 2015 verlängert.

Lori Garver Administrativer Leiter der NASA und Johann-Dietrich Wörner Vorstandsvorsitzender des Deutsches Zentrum für Luft und Raumfahrt (DLR) unterzeichneten am 10. Juni 2010 bei einem bilateralen Treffen in Berlin eine Vereinbarung auf der das «Gravity Recovery and Climate Experiment» (Grace) bis Ende 2015 verlängert wird.

Weitere Informationen zu GRACE finden Sie auf den Internetseiten der University of Texas at Austin.

Montage-Grace4
Das Satellitenpaar GRACE, hier bei der Montage, ist ein Gemeinschaftsprojekt der amerikanischen Weltraumbehörde NASA und des Deutschen Zentrums für Luft- und Raumfahrt (DLR).